Haiti and Honduras: A more than symbolic parallel between coups and earthquakes.

Haiti and Honduras: A more than symbolic parallel between coups and earthquakes.
by Karen Bähr Caballero, translation by Laura Taylor
January 19, 2010

Reading somewhere that in Taino [a pre-Columbian indigenous language of the Caribbean], Haiti means “the tallest mountain,” it occurred to me that beyond this apt contradiction of terms, there also exists a parallel between the terrible catastrophe that devastated Haiti a few days ago and the political crisis that has shaken Honduras since the military coup of last June.

The parallel lies in the manner in which some European and North American media have covered the events, be it of the coup ‘d’état or of the earthquake; the similarity lies in the veiled representations they offer, directly or indirectly, of Haitians and of Hondurans.

In the case of Hondurans, we see that international media take up (with slightly more sophistication) the expressions with which the local coup-supported media bombard us daily, such as the “criminal turmoil” or the “ignorant populace.” In effect, in the United States as much as Europe, where many mainstream media sources do not just taunt Honduras for having started a soccer war, but continue to reduce the resistance movement to a group of “Zelaya supporters.” These media indicate that all this group demands is restitution of a leader who appears to be an apprentice in authoritarian populism, thrown from power—in an illegal manner to be sure—but justifiable in the end. With one click of a keyboard, these media have created a caricature of the real demands of a movement whose members have not only articulated their condemnation of the coup and defense of Honduran democracy, but who demand the reformation of their country on a basic, not superficial level—one that is truly democratic, socially just and inclusive.

In Haiti, we have seen how the media industry satisfies the morbidity of the consumers of suffering, representing them as pathetic victims, and as of the last few days, as criminals, looters of stores and violators of the sacred holy right of private property. But even worse is that we are consistently seeing Haitians portrayed as being responsible for what is happening to them. We are reminded relentlessly that since Haiti has existed as a country it has been a place of corruption, ingovernability, and violence; that at the hour in which the international community unites in solidarity, Haitians fight amongst themselves to snatch any aid (This is demonstrated for example in a photo published in the New York Times website in which a man is shown with a knife threatening a group of women who are trying to defend the food they have just received).

And beyond these veiled representations, there are also the silences.

In effect, the media spotlight has already receded from Honduras, despite the assassinations of campesinos and leaders of the resistance; the death threats against women hardened by urban slums; the torture endured by some independent journalists and the continuous attacks on independent media and communications. We are reminded that in Honduras the crisis cannot remain in the past, not even in part.

In Haiti, the denunciations that humanitarian organizations and activists have made with respect to the “misplaced priorities” of United States officials and the Brazilian military of MINUSTAH (United Nations Stabilization Mission in Haiti), which dedicate themselves above all else to assisting and evacuating their colleagues and fellow citizens from the country, appear like secondary commentaries in articles that highlight and broadly illustrate lootings and violence, not by a few individuals, but by all Haitians.

In a city in ruins, where the police are dedicated to guard supermarkets so hungry survivors do not recoup products that will otherwise rot from the rubble, the desperation spinning into violence makes better news than the fundamental violation of professional ethics of the delegations that should be in Haiti assisting the people. Maybe for this reason, despite the aid flowing in with unprecedented speed and dimensions, the feeling among most Haitians is once again that of abandonment.

The same thing is happening in Honduras—where mainstream international media silence the importance of the upsurge of a democratic movement, heterogeneous and intensely committed to democracy—as in Haiti, where the media silence the dignified history of the first black republic on the American continent, of this population of painters and musicians, a country of an uniquely educated and cosmopolitan diaspora.

The constructed representations of Honduras and Haiti is of two underdeveloped countries, traditional, incapable of living in peace, for when all is said and done, “what do Haitians and Hondurans know about democracy?” The implied question is, “why would they want independence and autonomy if they don’t know what to do with them?” And the unavoidable conclusion is that Haiti wouldn’t have confronted the worst of natural catastrophes if the people hadn’t led the only victorious slave rebellion on the continent in the 1700’s, with the boldness to chase out Napoleon’s troops with their tails between their legs. On the part of Honduras, the people would be better off it they were content with the democracy of the sweatshop and fast food, and if they did not try to escape the influence of the United States.

It is in this way, with their historic demands for democratization and autonomy, that Honduras and Haitians invaded the symbolic territory ruled by the power of the local and global elites. It is of little importance whether they are confronting a North American businessman, a Honduran banker or a Haitian consul in Brazil—any person in power senses the threat to their ability to control the way people can live their lives, whatever the impact on the majority might actually be.

That’s why, once crippled, our miserable people can feed their grief and the condescension of those who, as much in the north as in our own countries, feel superior to the “turmoil” be it Haitian or Honduran. And they can once again merit the charity of those who supposedly know of democracy and modernity, above all if they are of the market.

At the hour in which Haitians confront one of the most difficult moments of their recent history, our unconditional solidarity is with them. Though we are not geographic neighbors, Hondurans and Haitians have the common and intimate experience with a sense of impotence in the face of injustice. But we also share the conviction that, though it will cost us, we will continue to fight to conserve our dignity.
Karen Bahr Caballero
(happy because Yves and Fito are alive)

Haití y Honduras : el paralelo más que simbólico entre golpes y temblores
19 de enero de 2010

Leyendo en algún lado que en taino Haití significa “la montańa más alta”, se me ocurrió que además de ese bello contrasentido, existe también un paralelo entre la terrible catástrofe que castigó a Haití hace unos pocos días y la crisis política que agita a Honduras desde el golpe de estado de junio del año pasado.

El paralelo está en la manera en la cobertura mediática que algunos medios europeos y estadounidenses han hecho, ya sea del golpe de estado o del terremoto. Y más precisamente, en las representaciones que de manera velada o más o menos directa, ofrecen de los haitianos y de los hondureños.

De los hondureños vimos cómo los medios internacionales retomaban de manera un poco más sofisticada los calificativos de “turbas antisociales” o “populacho ignorante” con los que nos bombardeaban diariamente los medios golpistas locales. En efecto, tanto en Estados Unidos como en Europa, además de burlarse de Honduras por haber protagonizado una guerra de fútbol, muchos medios importantes siguen reduciendo el movimiento de resistencia a un grupo de “seguidores de Zelaya”. De esta manera, se denota que lo que este grupo exige es la restitución del que aparece como un aprendiz de populista autoritario botado del poder, de manera ilegal, cierto, pero justificada al fin y al cabo. En un teclado, los medios han minimizado hasta la caricatura la verdadera demanda de un movimiento que, articulado alrededor del rechazo al golpe de estado y en defensa de la sufrida democracia hondureña, exige la refundación de su país sobre bases, y no fachadas, verdaderamente democráticas y socialmente justas e inclusivas.

De los haitianos hemos visto como la industria mediática satisface el morbo de los consumidores de sufrimiento; representándolos como víctimas patéticas, y desde hace unos cuantos días, como bandidos, saqueadores de tiendas y violadores del sacro santo derecho a la propiedad privada. Pero lo peor, es que solapadamente, hemos visto cómo aparecen como responsables de lo que les esta pasando. Ya sea porque, se nos recuerda incansablemente, desde que Haití comenzó a existir como país su historia ha sido la de la corrupción, la ingobernabilidad y la violencia; o porque, a la hora que la comunidad internacional se solidariza, los haitianos se pelean entre ellos para arrebatarse la ayuda (eso dice por ejemplo el comentario de una foto publicada en el sitio del New York Times en la que se ve a un hombre amenazando con un cuchillo a un grupo de mujeres que trata de defender los alimentos recibidos...).

Además de esas ideas veladas, también están los silencios.

En efecto, los reflectores que dictan la actualidad mediática ya se han alejado de Honduras, a pesar de que los asesinatos de valiosísimos líderes de la resistencia y campesinos; las amenazas de muerte a las mujeres aguerridas de las barriadas urbanas; las torturas a las que son sometidos algunos periodistas autónomos y los continuos atentados a los medios de comunicación independientes, nos recuerdan que en Honduras la crisis no se puede declinar en pasado, ni siquiera imperfecto.

En Haití, las denuncias que hacen organizaciones humanitarias y activistas con respecto a las “misplaced priorities” de los oficiales estadounidenses y de los militares brasileños de la MINUSTAH, que se dedican ante todo a asistir y sacar del país a sus colegas y conciudadanos, aparecen como comentarios secundarios en artículos que titulan e ilustran ampliamente los saqueos y la violencia, no de algunos individuos, sino de los haitianos. En una ciudad en ruinas, en donde la policía se dedica a cuidar supermercados para que los hambrientos sobrevivientes no recuperen de los escombros los productos que de todas maneras terminarán por pudrirse; la desesperación vuelta violencia es más noticia que la violación de la deontología fundamental de las misiones internacionales que deberían estar en Haití para ayudar a los haitianos. Tal vez por eso, a pesar de que la ayuda afluya con una celeridad y en dimensiones sin precedentes, el sentimiento de los haitianos es el de estar, una vez más, abandonados.

Al igual que de Honduras los medios internacionales más importantes callan la importancia del surgimiento de un movimiento democrático, heterogéneo e inmensamente comprometido con la democracia; de Haití, los medios callan la dignidad de la primera república negra del continente americano, de ese pueblo de pintores y de músicos, patria de una diáspora educada y cosmopolita como pocas.

La representación que se construye así de Honduras y de Haití es la de dos pueblos atrazados, tradicionales, incapaces de vivir en paz pues al fín y al cabo “¿qué saben hondureños y haitianos de democracia?”. La pregunta informulada es ¿para qué quieren la independencia o la autonomía si no sabrían qué hacer con ella? Y la conclusión inconfesable es que Haití enfrentaría mejor las catástrofes naturales si no hubiera protagonizado la única rebelión de esclavos lograda del continente, cuando en el siglo IXX, cometió la osadía de sacar las tropas de Napoleón con la cola entre las patas. Honduras, por su parte, estaría mejor si se contentara con la democracia de las maquilas y los fast food y si no intentara salirse de la zona de influencia de los Estados Unidos.

Es como que si, con sus demandas históricas de democratización y autonomía, hondureños y haitianos hubieran invadido el territorio simbólico en el que ejercen el poder las elites, locales y globales. Poco importa que se trate del empresario estadounidense, del banquero hondureño o del cónsul haitiano en Brasil, todos sintieron deslegitimado su ejercicio de poder y su capacidad de imponer un proyecto que pretende definir las prácticas y modos de vida posibles, sea cual sea su impacto en las mayorías.

De ahí que, una vez disminuidos, nuestros miserosos pueblos puedan de nuevo alimentar la lástima y la condescendencia de aquellos que, tanto en el norte como en nuestros propios países, se sienten superiores a las “turbas”, ya sea esta hondureña o haitiana. Y puedan de nuevo meritar la caridad de los que supuestamente sí saben de democracia y de modernidad, sobre todo si son de mercado.

A la hora en que los haitianos y haitianas enfrentan uno de los momentos más difíciles de su historia reciente, nuestra solidaridad incondicional está con ellos. Aunque no seamos vecinos geográficos, hondureños y haitianos tenemos la experiencia común, íntima, de la impotencia ante la injusticia. Pero también compartimos la convicción de que, aunque nos cueste, seguiremos luchando para conservar la dignidad.

Karen Bähr Caballero
(contenta porque Yves y Fito están con vida)



... for the post. Karen